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一大坨泥巴正在移动,可能会切断铁路线

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本文来自微信公众号:果壳(ID:Guokr42),作者:Robin George Andrews,编译:Bearkiii,编辑:EON、Ent、麦麦,原文标题:《各方注意!一大坨泥巴正在移动,可能会切断铁路线》。


最近几年,在美国的圣安德列斯断层附近,一大坨神奇泥巴引起了人们的注意。这坨泥巴在移动,但没人知道为什么。


本来,圣安德列斯断层就是个不太安分的家伙。这个长达1200千米、贯穿整个加州的断层是由于太平洋板块和北美洲板块交界而产生的,该处地层活跃十分频繁,可以说是加州最有名的地理奇观了。 


圣安德列斯断层 | John Wiley / Wikimedia Commons


然而现在,这坨泥巴的风头盖过了壮观的断层,它的面积大约2230平方米,正以每年行进6米多的速度不屈不挠地移动。看上去,如果没人阻止的话,它也没有停下来的意思。


风骚走位,不可阻挡


这一大坨奇怪的泥巴位于索尔顿海槽,该处地形是由圣安德列斯转换断层和东太平洋海隆加利福尼亚湾地段相互作用而产生的。这一带非常特殊,几百万年来,科罗拉多河的沉积物一直在填充索尔顿海槽的北部裂谷,这也导致下游几英里处的地层被加热并且被压碎了一点点。


索尔顿海槽地貌 | NASA


这种轻微的变质作用也将沉积物变成了一种新的岩石。变质作用是指岩石在基本上处于固体状态下,受到温度、压力及化学活动性流体的作用,发生矿物成分、化学成分、岩石结构与构造变化的地质作用。在这个过程中,岩石中的二氧化碳被挤出,从内部的裂缝和空隙跑到湿透的表层,形成了泥塘。如果它从地面突出的话,那么也叫做泥火山。


泥塘或者泥火山什么的很常见,不是什么稀奇的事情。但是,它们通常都是固定的,并不会移动。因此,科学家们很容易就注意到,在2015到2016年的某个时候,这个泥塘居然开始移动了。


红线圈出为泥塘 |  Imperial County


这家伙目前到了尼兰的北部,但工程师们十分头疼,因为它的前进路线上是联合太平洋铁路公司的铁路。于是,人们想了各种办法来阻止它。


挖一口井,试图释放驱动它移动的气体——


没有效果。


造一堵钢墙,将其打进地面约24米深——


墙陷落了。这个泥塘轻松躲开了它们,继续着自己的破坏之旅。


多年研究这一区域地热现象的物理学家大卫·林奇(David Lynch)表示:以前没人见过这种会移动的泥塘。而除了移动以外,还有十分反常的一点:它特别能喷水。


泥塘和泥火山通常并不会排放很多的水,但是这个泥塘水特别多,每天几乎要产生约151立方米的水。林奇和其他专家表示,这简直是个“泥泉”。


原因不是地震,也并非火山


人们发现,这坨泥巴在移动的过程中,并没有加速;而且,它肯定也不是一天之内就移动18米。还有,它的“路演”和地震也没有什么关系——虽然少数报告并不这么认为。


地球物理学家肯·赫德纳特(Ken Hudnut)表示,虽然圣安德列斯断层是地球上地质活动最为剧烈的地区之一,但这个“泥浆怪物”跟地震并不相关。人们可以放心,它并不是地震的先兆。


这个泥泉跟火山活动也没有关系。当地政府在描述它的时候用了“间歇泉”这样的字眼,可能无意中在暗示它像是间歇式的火山。但事实并非如此。


黄石国家公园的泥塘 | David Monniaux


由岩浆热驱动的地热系统会形成不同特征的泥塘和泥火山,比如著名的黄石国家公园。但在这个案例中,该地区已经几千年没有火山喷发了。赫德纳特表示,尽管索尔顿山丘是由5座火山口在最近12000年形成的,表明这一地区曾经有过非常活跃的岩浆运动,但它们最近根本没有任何活动的迹象。并且,最重要的是,这个移动的泥泉尽管看上去像是沸腾的,但它其实根本不热;它的温度跟周围的环境温度差不多。


当然,这个泥泉闻上去有臭鸡蛋的气味,表明有硫化氢。而硫化氢通常被认为与火山活动有关。但在这次的情况下,这更可能是由于细菌引起的。这一区域有一个盐碱湖,叫做索尔顿湖。索尔顿湖原为干地,于1905年因科罗拉多河水位急涨,河水冲毁人工灌溉渠的河堤涌入盆地而形成。目前的索尔顿湖一直被用做排放农业废水。废水中的肥料会让湖中的藻类大量增殖,而当这些藻类死去,细菌就以这些藻类喂食,同时释放出了大量的硫化氢。


林奇表示,要么这个泥泉就类似臭水库的水龙头,要么这种恶臭就纯粹是地质原因引起的。


跟圣安德列斯断层有关吗?


这个泥泉还加深了一个疑问:这一地区的地热隆凸跟圣安德列斯断层有没有关系?之前的研究认为它们可能有关系,但还缺乏更确切的证据。


目前,这个泥泉已经接近威斯特断层(圣安德列斯断层在东南面的延伸带)。然而,它看上去正沿着一条与这一地区主要断层呈直角方向的路径前进。它也许沿着的是横穿这一区域的另一条断层,但目前还不清楚,为什么这个泥泉并没有进入一个裂隙状的开口。按道理说,这样的裂隙更利于释放出泥泉中的气体。


泥泉让联合太平洋铁路公司很头疼 | Union Pacific Railroad


这个谜题看上去要持续一段时间了。美国地质勘探局和加利福利亚地质勘探局都没有对这一现象开展积极的研究,因为这实施起来太花钱了,并且双方之间还有些没解决的争议。


但铁路公司却慌了,因为这个泥泉的路径很可能会切断公司的铁路线。因此,他们正在建一条临时便道来作为应急方案。目前看来,任何人能做的,只能是躲开它罢了。


本文来自微信公众号:果壳(ID:Guokr42),作者:Robin George Andrews,编译:Bearkiii,编辑:EON、Ent、麦麦。

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